Empty (light) verbs



Empty (light) verbs form the predicate of a sentence together with a noun phrase. This noun phrase is usually a noun (an accusative object) or a prepositional phrase (object or predicative expression). The combination of an empty verb with a noun deriving from an adjective or from a verb is called Funktionsverbgefüge (empty verb structure).


Examples accusative object prepositional object prepositional phrase as a predicative expression
eine Wahl treffen
eine Vermutung anstellen
zum Ausdruck bringen
außer Gefahr sein



In the empty verb structure, the nouns and not the empty verbs carry the meaning. Often, empty verb structures can be replaced by a full verb (in the active or in the passive voice) or by an adjective (combined with a copular verb).


Examples transcription
eine Wahl treffen wählen
eine Vermutung anstellen vermuten
in Erfüllung gehen erfüllt werden
außer Gefahr sein nicht gefährdet sein



Empty verbs offer a differentiated aspect of the nouns' meaning.


Empty verb structures fall into two categories, according to they meaning they express: empty verb structures with an active meaning and empty verb structures with a passive meaning. The passive meaning denotes state or a change of state.


This does not mean, however, that all empty verb structures can be found in all three categories.


active meaning
passive meaning
change of state
in Verlegenheit bringen
in Verlegenheit geraten
in Verlegenheit sein
zum Ausdruck bringen
zum Ausdruck kommen
zur Verfügung stellen
zur Verfügung stehen



Negation in an empty verb structure:


Negation in an empty verb structure with a prepositional object is the word nicht (and not kein).


Er setzte die Maschine in Betrieb.
Er setzte die Maschine nicht in Betrieb.



Negation in an empty verb structure with an accusative object that has a zero article is either nicht or kein.


Er nahm auf seine Freunde Rücksicht.
Er nahm auf seine Freunde nicht / keine Rücksicht.



Negation in an empty verb structure with an accusative object that has an indefinite article is kein.


Die Versammlung nahm ein Ende.
Die Versammlung nahm kein Ende.



The noun phrase of an empy verb structure functions, with respect to syntax, as the second, non-inflected part of the predicate.


Er brachte das ernste Problem im Meeting erneut zur Sprache.