The modal verb müssen



The main meaning of the modal verb müssen is that of necessity.


This necessity can derive from various reasons, i.e. social norms, an inner or external obligation or commitment, an order or command, a law of nature.


Sie musste heiraten, sie war schwanger.
Ich muss hart arbeiten, um mein Ziel zu erreichen.
Hunde müssen an der Leine geführt werden.
Petra muss jeden Morgen um 8 Uhr im Büro sein.
Alle Menschen müssen sterben.



The modal verb müssen can also be used to express a request/command; in this case, it can substitute the modal verb sollen.


Example of a request/command    
Du musst sofort nach Hause gehen.
Du sollst sofort nach Hause gehen.


It must be noted that a request expressed with müssen is more powerful than one expressed with sollen.


Expressing lack of necessity or prohibition


The negation of müssen expresses a lack of necessity, particularly in reference to the meaning of the infinitive. In this case, nicht müssen can be replaced by nicht brauchen. The infinitive takes the word zu.


When müssen expresses a request/command (which, in a broader sense, is also a necessity) through negation (i.e. a prohibition or an order not to do something), it can be substituted by nicht sollen or nicht dürfen.


Du musst ihn benachrichtigen.
lack of necessity
Du musst ihn nicht benachrichtigen.
Du brauchst ihn nicht zu benachrichtigen.
Du sollst ihn nicht benachrichtigen.
Du darfst ihn nicht benachrichtigen.



These two verb pairs, that express lack of necessity or prohibition, differ as far as their intensity is concerned.


lack of necessity
nicht sollen
nicht brauchen
nicht dürfen
nicht müssen
+ +



Notes on zu nicht brauchen + zu + infinitive



(Nicht) brauchen + zu + infinitive is usually used to express lack of necessity or limited necessity along with the following words: bloß, nur, erst, kaum.


Du brauchst mir nicht zu helfen.
Du brauchst die Suppe nicht zu essen, wenn sie dir nicht schmeckt.
Du brauchst nur anzurufen und ich komme sofort zu dir.