The modal verb müssen

CA105

 

The main meaning of the modal verb müssen is that of necessity.

 

This necessity can derive from various reasons, i.e. social norms, an inner or external obligation or commitment, an order or command, a law of nature.

 

Examples
Sie musste heiraten, sie war schwanger.
Ich muss hart arbeiten, um mein Ziel zu erreichen.
Hunde müssen an der Leine geführt werden.
Petra muss jeden Morgen um 8 Uhr im Büro sein.
Alle Menschen müssen sterben.

 

 

The modal verb müssen can also be used to express a request/command; in this case, it can substitute the modal verb sollen.

 

Example of a request/command    
Du musst sofort nach Hause gehen.
=
Du sollst sofort nach Hause gehen.

 

It must be noted that a request expressed with müssen is more powerful than one expressed with sollen.


CA105A

Expressing lack of necessity or prohibition

 

The negation of müssen expresses a lack of necessity, particularly in reference to the meaning of the infinitive. In this case, nicht müssen can be replaced by nicht brauchen. The infinitive takes the word zu.

 

When müssen expresses a request/command (which, in a broader sense, is also a necessity) through negation (i.e. a prohibition or an order not to do something), it can be substituted by nicht sollen or nicht dürfen.

 

affirmation
 
 
negation
Du musst ihn benachrichtigen.
=
necessity
 
lack of necessity
 
=
Du musst ihn nicht benachrichtigen.
Du brauchst ihn nicht zu benachrichtigen.
request/command
prohibition
=
Du sollst ihn nicht benachrichtigen.
Du darfst ihn nicht benachrichtigen.

 

 

These two verb pairs, that express lack of necessity or prohibition, differ as far as their intensity is concerned.

 

prohibition
lack of necessity
intensity
nicht sollen
nicht brauchen
+
nicht dürfen
nicht müssen
+ +


CA105B

 

Notes on zu nicht brauchen + zu + infinitive

 

 

(Nicht) brauchen + zu + infinitive is usually used to express lack of necessity or limited necessity along with the following words: bloß, nur, erst, kaum.

 

Example
Du brauchst mir nicht zu helfen.
Du brauchst die Suppe nicht zu essen, wenn sie dir nicht schmeckt.
Du brauchst nur anzurufen und ich komme sofort zu dir.