The modal verb sollen

CA106

 

The modal verb sollen expresses a necessity that is the result of a request/command addressed to the verb's subject by a third party.

 

Examples request/command addressed to the subject:
Ich soll einkaufen gehen. Meine Mutter sagte zu mir: "Geh einkaufen!"
Ich soll Sport treiben. Mein Arzt sagte zu mir: "Treib Sport!"

 

This request/command can derive not only from a person but also from something abstract, like social norms. In this case, it expresses a necessity that is attributed to moral duty or regulations.

 

Examples request/command addressed to the subject as
Du sollst ehrlich sein. a moral duty
Man soll seinen Hund an der Leine führen. regulation


CA106A

 

Differences between sollen and müssen

 

The modal verb müssen expresses a necessity in general, while sollen expresses a necessity that is the result of a request/command addressed to the subject of the verb.

 

Examples    
Paul soll morgen Überstunden machen. a. because his boss has asked him to.
necessity (request/command)
Paul muss morgen Überstunden machen. b. because he wants to finish his project.
necessity
c. because he needs money.
necessity
d. because he was sick today.
necessity

 

This means that müssen contains the meaning of sollen, it is, however, not clear that it involves a request/command. If the aspect of "request/command" is important to what is being said, it has to be clarified by the context.

 

Examples
Paul muss morgen Überstunden machen, weil das sein Chef von ihm verlangt hat.
=
Paul soll morgen Überstunden machen.

 

If what is being said contains the aspect of request/command, according to context, sollen can be replaced by müssen.

 

There is also a difference in the intensity of the necessity. Müssen expresses a strong necessity that cannot be overlooked without consequences.

 

Example meaning intensity of necessity
Du sollst einkaufen gehen! Du wirst von mir/uns/jdm. aufgefordert, einkaufen zu gehen. +
Du musst einkaufen gehen! Du hast keine Wahl. Wenn du es nicht tust, gibt es Folgen. + +


CA106B

 

Differences between nicht sollen and nicht müssen

 

The modal verb nicht sollen expresses prohibition; nicht müssen expresses lack of necessity.

 

prohibition
lack of necessity
nicht sollen
nicht müssen

 

When sollen is negated, it refers to the infinitive with which it is connected. When müssen is negated, it refers to the modal verb itself.

 

prohibition
Example transcription
nicht sollen
Du sollst ihn nicht benachrichtigen!
Es ist notwendig, dass du ihn nicht benachrichtigst.

 

lack of necessity
Example transcription
nicht müssen
Du musst ihn nicht benachrichtigen! Es ist nicht notwendig, dass du ihn benachrichtigst.

 

 

Prohibition is typically expressed by using the negated form of the modal verb dürfen. Nicht müssen is often replaced by nicht brauchen. These two pairs are differentiated by their intensity.

 

prohibition
lack of necessity
intensity
nicht sollen
nicht brauchen
+
nicht dürfen
nicht müssen
+ +


CA106C

When the subject is not a person, sollen often expresses a purpose, a goal, a plan, an intention or a function.

 

Examples
Die Krawatte soll zu einem grauen Anzug passen.
Diesem Band soll noch ein zweiter folgen.
Hier soll ein neues Uni-Gebäude entstehen.
So soll die Zahl der vielen Einzelfahrer reduziert werden.
Die Änderung des Strafrechts soll mögliche Täter abschrecken.


CA106D

In the Konjunktiv II, sollen expresses suggestion, advice or recommendation.

 

Examples
In Zukunft solltest du vorsichtiger sein.
Zumindest alle drei Tage solltest du dich bewegen.

 

 

In questions, sollen has a similar function. It expresses indecisiveness and asks for advice. In this case, sollen is in the first person and in the indicative mood. Thereby, sollen can also denote suggestion.

 

Examples
Soll ich ihn benachrichtigen?
Was soll ich tun?


CA106E

The modal verb sollen gives emphasis to the supposition expressed in a conditional- or a concessive clause. In this case, it is always in the Konjunktiv II Präteritum.

 

Examples
Wenn du ihn sehen solltest, grüße ihn von mir.
Selbst wenn ich alles verlieren sollte, werde ich hingehen.

 

Sollen can also occupy the first position in a sentence; the conditional conjunction is, in this case, omitted.

 

Example
Solltest du ihn sehen, grüße ihn von mir.


CA106F

 

Sollen is also used in indirect requests and expresses a strong and urgent request/command. It is a function that pertains to the indirect (reported) speech.

 

Examples
Er hat mir gesagt, ich solle ihn sofort benachrichtigen.
Paul hat Sonja aufgefordert, sie solle ihn so schnell wie möglich zurückrufen.


CA106G

 

The modal verb sollen also expresses, when in the Präteritum of the indicative, the future in the past.

 

Examples
Er lernte die Schauspielerin, die später seine Frau werden sollte, in Frankreich kennen.
Das sollte sich allerdings als Trugschluss erweisen.


CA106H

 

Sollen is used in questions that express doubt. In this case, sollen is in the Konjunktiv II. If the question is introduced by a question word or a pronoun, then sollen can be in the present tense indicative.

 

Examples
»Ich glaube, dass er es getan hat.« »Warum soll(te) er es getan haben.
Sollte er es sich inzwischen doch anders überlegt haben?