Sequence of tenses

CA59

 

In the German language, there are certain principles that determine the use of tenses in compound and complex sentences (main and subordinate clauses). However, these principles should not be strictly followed. The so-called sequence of tenses describes the combination of tenses in main and subordinate clauses in the three temporal relations, simultaneity, anteriority and posteriority.

 

 

Simultaneity

 

As a rule, when the event of the main clause occurs at the same time as the event of the subordinate clause, the same tense is used in both clauses.

 

Examples tenses
Solange sie schläft, gehe ich einkaufen. present - present
Während du das Fußballspiel verfolgst, gehe ich spazieren.
Als er seine Oma besuchte, schenkte sie ihm ein Gemälde. Präteritum - Präteritum
Wenn sie ihn getroffen hat, hat sie ihm das Geheimnis veraten. present perfect - present perfect

 

 

The combination of different tenses is possible, as long as those tenses have the same function i.e. express present, past or future. This happens usually with the present and the simple future or with the Präteritum and the present perfect.

 

Examples tenses
Wenn du früher kommst, werden wir ins Kino gehen. present - simple future (Future I)
Während du kochen wirst, decke ich den Tisch. simple future (Future I) - present
Als ich sie darauf hinwies, hat sie nicht reagiert. Präteritum - present perfect
Während du gekocht hast, deckte ich den Tisch. present perfect - Präteritum


CA59A

Anteriority

 

As a rule, when the event of the subordinate clause precedes the event of the main clause, the following combinations are possible:

 

Examples main clause subordinate clause
Ich fahre zur Uni, nachdem ich gefrühstückt habe. present present perfect
Ich fuhr zur Uni, nachdem ich gefrühstückt hatte. Präteritum past perfect
Ich bin zur Uni gefahren, nachdem ich gefrühstückt hatte. present perfect past perfect
Ich werde zur Uni fahren, nachdem ich frühstücke. simple future (Future I) present
Ich werde zur Uni fahren, nachdem ich gefrühstückt habe. present perfect


CA59B

Posteriority

 

When the event of the subordinate clause follows the event of the main clause, tenses are used similarly to simultaneity

 

Examples main clause subordinate clause
Ich frühstücke, bevor ich zur Uni fahre. present present
Ich frühstückte, bevor ich zur Uni fuhr. Präteritum Präteritum
Ich habe gefrühstückt, bevor ich zur Uni gefahren bin. present perfect present perfect

 

 

or reversely to anteriority.

 

Examples main clause subordinate clause
Ich habe gefrühstückt, bevor ich zur Uni fahre. present perfect present
Ich hatte gefrüstückt, bevor ich zur Uni fuhr. past perfect Präteritum
Ich frühstücke, bevor ich zur Uni fahren werde. present simple future (Future I)